Championship

Den har under många år kallats världens tuffaste liga och den svåraste att bemästra. Englands andradivision, English Football League Championship eller kort och gott Championship, växer för varje säsong både vad gäller dragningskraft, marknadsföringsmöjligheter och framförallt spel- och spelarkvalitet. För de tre lagen som går upp till Premier League väntar miljarder i prispengar och tv-avtal vilket sätter mycket på spel – men än mer att vinna för den som lyckas.

Förutom att det står mycket på spel är det också en lång och krävande säsong för lagen i Englands näst högsta liga Championship. 24 lag gör upp över 46 matcher, åtta fler än för lagen i engelska Premier League, innan två lag definitivt är klara för uppflyttning och ett tredje ska avgöras genom playoff mellan lagen placerade 3-6 i tabellen. Säsongen 2016-2017 tog Newcastle, efter bara ett år, klivet tillbaka som seriesegrare och följdes åt av andraplacerade Brighton samt playoff-vinnarna Huddersfield. Sunderland, Hull och Middlesbrough fick samtidigt ta klivet ner där de två sistnämnda gör så efter endast en säsong i Premier League. Flest poäng sedan ligan bytte namn till EFL Championship tog Reading (106) säsongen 2005-2006 medan Rotherhams 23 poäng är det lägsta antal poäng som något lag har tagit. Glenn Murrays 30 ligamål för Crystal Palace 2012-2013 är fortfarande flest medan det säsongen 2009-2010 räckte med 20 fullträffar för att vinna skytteligan (som det året delades mellan Nicky Maynard och Peter Whittingham).

Fallskärmsavtalen en ekonomisk fördel

För de klubbar som får ta klivet ner till Championship från PL kommer det enorma tv-avtalets fördelar verkligen till pass. Det ger en chans för klubbarna att i en långsam övergångsfas anpassa sig för en vardag med mindre och färre intäkter och således en mindre löne- och transferbudget, allt för att underlätta övergången och se till att klubbarna inte tar sig vatten över huvudet (eller åker dit ordentligt bara för att de degraderas). Samtidigt ger dessa avtal, som över två säsonger är värda en dryg halv miljard kronor, klubbarna en chans att investera och försöka ta sig upp igen på bara ett år – något som de allra flesta dock misslyckas med där exemplen är klart fler än bland dem som lyckas. Med de pengar som numera florerar i Championship ökar transfersummorna både bland lagen i England till och från Championship men även för importerna då de säljande klubbarna såklart är medvetna om de engelska klubbarnas ekonomiska förutsättningar. Dessa förutsättningar som dryga hälften av klubbarna i Championship har gör toppen, men även botten, av tabellen jämn och det är svårt att argumentera emot att ligans är världens kanske jämnaste.

Långsiktighet före kortsiktighet

Att degraderas och flyttas ner från EPL är såklart ingen trevlig upplevelse men det kan också vara nödvändigt för att en klubb ska kunna omstrukturera och bygga nytt, med kloka beslut och långsiktighet. Självklart kan det vara värt att chansa på att sejouren endast blir ettårig innan pengarna återigen rullar in i världens rikaste liga, men för de allra flesta finns det tydliga anledningar och orsaker till lagets nedflyttning – vilket ger ett behov för en krass verklighetsanalys och tydliga mål för hur man ska ta sig vidare (och uppåt). Denna ombyggnadsfas som de flesta lagen oftast går igenom över ett par år öppnar således också upp för lag under den absoluta toppen att få en chans på Premier League. Det krävs en hel del för att ta sig dit men över 46 omgångar kan allt hända och det är också det som är en realitet för lagen som flyttas upp från League One, att man inom ett par år kan vara med och utmana om en plats i fotbollens absoluta finrum – PL. Kanske inte som seriesegrare eller topp två, men en topp-10 placering och chans på en playoff-plats är ingen omöjlighet. Det räcker att se tillbaka på Huddersfields resa mellan 2015-2017 som började med en nedflyttningsstrid, en ny manager i David Wagner som ändrade det taktiska upplägget och på 18 månader gjorde The Terriers till ett topplag – som slutade med en vunnen playoff-final på Wembley i maj 2017. Ipswich är det lag som för tillfället spenderat längst tid i Championship efter att de flyttades ner från Premier League 2001-2002 vilket gör det intressant att ställa sig frågan hur deras långsiktiga mål ser ut? Detta att jämföra med Leicester City som vann Championship 2013-2014 och bara två år senare mirakulöst nog lyckades knipa PL-titeln och därmed kunde kalla sig mästare i engelsk fotboll.

Sponsorer och tv-avtal

I takt med att ligan växer och så även dess dragningskraft kommer det säkerligen att hända en hel del framöver i Championship. Allt fler influenser från Asien kommer troligen att generera ett liknande tv-avtal som Premier League har, om än inte lika förmånligt, och andelen sponsorer lär öka – med ett allt högre pris för att stå som huvudsponsor. Säsongen 2017-2018 går Championship under namnet Sky Bet Championship efter att spelbolaget Sky Bets avtal från 2013 förnyats inför säsongen 2016-2017. De tog över efter energiföretaget nPower som i sin tur efterträdde Coca-Cola. Sky Bet står således också som huvudsponsor för samtliga serier inom EFL, English Football League, vilket även innefattar League One och League Two. Att ligan numera heter EFL är en del av ligans nyetablering likt den Premier League genomförde 1994 där The Football League Championship tidigare hette Football League First Division (1992-2004) och före det Division Two (1892–1992). Ligan är den rikaste som inte är en förstadivision och överlag räknat den sjunde rikaste i Europa, där publiksnittet bara var bättre av 2. Bundesliga sett till världens andradivisioner.